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Descubren en Brasil un ancestro de los reptiles voladores que habitaron el planeta hace 160 millones de años

Un equipo integrado por paleontólogos del CONICET y de Brasil descubrió una nueva especie de reptil volador. El esqueleto de Venetoraptor gassenae, que fue hallado en rocas de 230 millones de años, ofrece una visión más completa de la evolución temprana de los pterosaurios y de sus parientes más cercanos, los dinosaurios.

Agustina Lima (Agencia CTyS-UNLaM) – Durante la Era Mesozoica, hace aproximadamente 160 millones de años, los cielos del planeta eran gobernados por los pterosaurios, también conocidos como reptiles voladores. Al menos fue así hasta su desaparición total, hace unos 66 millones de años.

Si bien se conocía bastante acerca de su extinción, su origen era un enigma, ya que casi no existían registros fósiles de sus precursores. Sin embargo, el hallazgo de un esqueleto descubierto en el sur de Brasil, por paleontólogos argentinos y brasileños, ofrece información de la evolución de esta especie y también de los dinosaurios. La especie fue bautizada como Venetoraptor.

“Las rocas del Triásico en Brasil y Argentina proporcionaron una extraordinaria variedad de fósiles, incluidos esqueletos bastante completos de los precursores de mamíferos, cocodrilos y dinosaurios. El descubrimiento de Venetoraptor aclara los orígenes de Pterosauria, el grupo de reptiles que conquistó el aire durante la mayor parte de la Era Mesozoica”, explicó Fernando Novas, investigador del CONICET en la presentación del hallazgo, en el Museo Argentino de Ciencias Naturales “Bernardino Rivadavia”.

Investigadores del CONICET en el MACN observando la reconstrucción de Venetoraptor. De Izq a Der – Federico Agnolin – Martín Ezcurra – Fernando Novas. Reconstrucción del esqueleto realizada por Santiago Miner (LACEV).

Martín Ezcurra, paleontólogo del MACN-CONICET que también formó parte del estudio, aseguró a la Agencia CTyS-UNLaM que “este tipo de publicaciones es extremadamente importante para la ciencia argentina, porque muy pocos trabajos son los que llegan a publicarse en este tipo de revistas de tan alto impacto”. “Además, demuestra el conocimiento y la integración con grupos de trabajo de diferentes países que estamos logrando desde la ciencia argentina ”, agregó el científico, miembro de la Asociación Paleontológica Argentina (APA)

Según indica el estudio publicado en la revista científica Nature, el principal problema sobre estos animales es el escaso registro fósil de sus precursores, ya que la mayoría de estos restos son fragmentarios, incompletos y están mal conservados. Asimismo, debido a que los pterosaurios son animales muy modificados, resulta difícil dilucidar con qué otros grupos de reptiles están emparentados.

“Venetoraptor es el tipo de descubrimiento que cambia los paradigmas. Mirando su aspecto inesperado, es imposible no pensar en toda la diversidad oculta que espera ser descubierta”, afirmó Rodrigo Temp Müller, investigador de CAPPA, (Universidad Federal de Santa María, Brasil).

Con el análisis de Venetoraptor, los investigadores concluyeron que los antepasados de los pterosaurios y dinosaurios fueron muy variados en lo que respecta a sus adaptaciones anatómicas, comportamientos y formas de vida, algo que se ignoraba antes de este descubrimiento.

El nuevo reptil tiene un conjunto de características inesperadas, como un pico similar al de una ave rapaz, que precede al de los dinosaurios en aproximadamente 80 millones de años, y manos agrandadas con garras afiladas. Esta especie medía alrededor de un metro de largo y pesaba entre cuatro y ocho kilogramos.

Los investigadores mencionaron que el presente estudio desafía las ideas tradicionales de que la diversidad de este linaje de reptiles floreció sólo después del origen de los dinosaurios y pterosaurios. “Empleamos análisis computacionales con un gran conjunto de datos para poner a prueba esta hipótesis”, afirmó Martín Ezcurra.

Por su parte, Federico Agnolin, investigador del CONICET y uno de los autores del estudio, mencionó a la Agencia CTyS: “Lo que nos demuestra este animal es que todavía no conocemos prácticamente nada de la diversidad de los reptiles que existieron hace tanto tiempo. Es la primera vez que aparece un esqueleto, relativamente completo, de un grupo de reptiles que vivió en todo el mundo”

Además, el también integrante de APA señaló que, “ahora, podemos completar el rompecabezas con el Venetoraptor. y estamos seguros de que Sudamérica tiene muchas sorpresas para darnos con respecto al origen de los diferentes grupos de animales”.

Los autores aseguraron que recién se está comenzando a documentar una gran diversidad de reptiles ancestrales a dinosaurios y pterosaurios, y los hallazgos efectuados en Brasil y Argentina ocupan un lugar de enorme relevancia.

Un saqueador en tierras brasileñas

Su nombre se refiere a “Vale Vêneto”, una localidad cercana al sitio de hallazgo, y “raptor”, que significa saqueador en latin, y alude a su pico raptorial y manos prensiles. Venetoraptor fue descubierto en 2022 por Temp Müller principal autor del trabajo científico.

El hallazgo pertenece a un grupo de animales extintos llamados Lagerpetidae, cuyos fósiles fueron originalmente hallados cerca de la Puerta de Talampaya, en rocas del Período Triásico, en el Parque Nacional Talampaya, Provincia de La Rioja, Argentina.

Además, los expertos detallaron que este reptil volador se paraba sobre dos patas traseras mientras que las extremidades anteriores las empleaba para atrapar presas o trepar a los árboles.

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